Ensimmäisen SM-liigakautensa aloittava Vili Saarijärvi – ”Piti miettiä tarkasti, missä on itselleni parhaat mahdollisuudet mennä eteenpäin”

Pohjois-Amerikan juniorisarjojen ja AHL:än kautta Liigaan siirtynyt Vili Saarijärvi, 23, avaa pelaajapolkuaan ja siirtoaan Raumalle.

Vielä muutaman päivän Raumalla joukkueen kanssa viettävä Vili Saarijärvi palaa kotiin Rovaniemelle harjoittelemaan ja viettämään kesää yhdessä perheensä kanssa.

– Aika omatoimisesti mennään. Se on tämän kesä juttu, vaikka itse olen muutamat viime kesät harjoitellut samanlaisesti. Rovaniemellä ollaan vedetty kesä ja ennen kauden alkua pari ensimmäistä kuukautta sitten Pohjois-Amerikassa.

Rovaniemen Kiekon kasvatti kehuu Rovaniemen treeniolosuhteita ja kehitysmahdollisuuksia. Kahdeksannen luokan jälkeen Saarijärvi päätti kuitenkin lähteä Oulun Kärppiin tavoitteenaan luoda jääkiekosta ammatti.

– Siihen aikaan asiat oli niin, että piti lähteä, jos halusi tehdä jääkiekosta ammatin. Nykyään Rovaniemen Mestis-joukkue Rokin päävalmentajana toimii Santeri Immonen, joka haluaa peluuttaa nuoria pelaajia. Eli enää ei välttämättä tarvitsisi lähteä muualle.

Saarijärvi solmi 2014 kolmen vuoden sopimuksen Kärppien kanssa, mutta päätti kuitenkin lähteä Pohjois-Amerikkaan USHL-joukkue Green Bay Gamblersin riveihin. Kausi Yhdysvaltain juniorikiekon pääsarjassa sujui puolustajan paikalla operoivalta Saarijärveltä hyvin, tuloksena NHL-varaus ja siirto seuraavaksi kaudeksi OHL:ään.

– Omasta tahdosta halusin lähteä tuolloin 2014 katsomaan, että millaista siellä on. Kesällä 2015 Detroit Red Wings sitten varasi minut hyvin sujuneen kauden ja U-18 -kisojen jälkeen. Ennen seuraavan kauden alkua mietittiin yhdessä, että mikä olisi paras paikka minulle pelata. Lopulta päädyttiin siihen, että jään OHL:ään.

Vili Saarijärvi, Kuva: Tom Gormak

Kaudet USHL:ssä ja OHL:ssä olivat Saarijärvelle opettavaisia. Pelityylin oppiminen, pelinopeuteen sopeutuminen, sekä jatkuvaan kilpailuun pelipaikoista tottuminen olivat tärkeitä askelia matkalla kohti NHL-unelmaa.

OHL-vuosien jälkeen Saarijärvi siirtyi kaudeksi 2017-18 Detroitin AHL-joukkue Grand Rapids Griffisin riveihin. Pelipaikkaa NHL:n puolelta ei kuitenkaan auennut ja loppuvuodesta 2019 Detroit kauppasi Saarijärven Arizona Coyotesiin, jossa loppukausi meni myös AHL:n puolella Tucson Roadrunnersissa.

Suomalaiselle jääkiekkokansalle Pohjois-Amerikan juniorisarjat ja jopa AHL ovat osittain tuntemattomia. Kuusi kautta rapakon takana viettänyt Saarijärvi kertoo oman näkemyksensä asiaan.

– Tämän hetkisestä Suomen A:n SM-Liigan tasosta en tarkkaan osaa sanoa, mutta jos vertaan kauteen ennen lähtöäni Pohjois-Amerikkaan, niin kyllä eroa oli. Pelit ovat fyysisempiä, nopeampia ja pelaajat ovat taitavampia, totta kai pieni kaukalo on osa syy tähän. Lisäksi organisaatiot ja se homma siellä on ammattimaisempaa.

– USHL:n ja OHL:n välinen ero oli, että USHL:ssä peli oli aika suoraviivaista, heitettiin kiekkoa vain päätyyn ja mentiin karvaamaan.

– AHL:n ja NHL:n välillä on aika samanlainen ero. Lisäksi pelimatkat AHL:ssä mennään busseilla ja aika usein peli on sekavaa. NHL:ssä sitten tiedetään paremmin se oma rooli ja peli sitä kautta selkeentyy. Näin koen ainakin harjoituspelien perusteella, mitä pääsin pelaamaan.

Vili Saarijärvi, Kuva: Tom Gormak

Keväällä kahden vuoden sopimuksen Rauman Lukon kanssa tehnyt Saarijärvi vaikuttaa olevan erittäin tyytyväinen sopimukseensa.

– Tosi mukava olla Raumalla. Joukkuekaverit ovat ottaneet hyvin vastaan ja paikkana Rauma vaikuttaa siltä, että täällä on kaikkea, mitä tarvitsee. Joukkueena pyritään siihen, että sama menestys, mitä viime kaudella tuli, jatkuisi. Tavoitteena, että pystytään menemään pitkälle joukkueena ja samalla itse kehittymään pelaajana sille seuraavalle tasolle.

Muitakin tarjouksia eri joukkueista Saarijärvi sai, mutta heti alusta lähtien puheet Lukon urheilujohtaja Kalle Sahlstedtin kanssa saivat pelaajan vakuuttuneeksi.

– Tuli heti hyvä vaikutelma koko organisaatiosta. Se, miten täällä asiat hoidetaan ja miten kaikki tuntuu olevan faneja myöden hitsautuneena yhteen. Totta kai piti myös miettiä tarkasti, missä on itselleni parhaat mahdollisuudet mennä eteenpäin ja koettiin, että se on täällä Raumalla. Toivottavasti vain päästään pelaamaan, kun korona tästä hellittää.

Sopimus Arizona Coyotesin kanssa oli vielä kesken Saarijärven tehdessä sopimuksen Lukon kanssa. NHL:n ollessa tauolla pelaajien kanssa pidettiin henkilökohtaiset palaverit, missä kerrottiin tulevasta, mikäli NHL vielä jatkuisi.

– Jokaisen pelaajan kohdalla käytiin palaverit, jossa sitten sanottiin hyvää kesälomaa tai pysy valmiina. Minun kohdalla se oli se hyvää kesälomaa.

Tulevaisuuden tavoitteeksi Saarijärvi nimeää pelaamisen NHL:ssä.

– Kyllä se on edelleen ykköstavoite, en missään nimessä ole luovuttanut sen suhteen. Koin, että nyt on hyvä aika palata Suomeen kehittymään ja ottamaan se seuraava, tarvittava askel.

Saarijärvellä on kokemusta maajoukkueesta nuorten Leijonien peleistä. Hopeaa hän voitti U-18 -kisoista vuonna 2015 ja kultaa U-20 -kotikisoista 2016. Maajoukkueen edustaminen on ollut Saarijärvelle aina iso asia.

– Se on aina kunnia, kun laittaa Suomi-paidan päälle. Olisi se hienoa jatkossakin maajoukkueessa olla, mutta pitää pelata sen verran hyvin, että sen paidan päälleen ansaitsee. Sen olen aika hyvin tässä oppinut, että mitään ei saa ilmaiseksi.

Vastaa

Täytä tietosi alle tai klikkaa kuvaketta kirjautuaksesi sisään:

WordPress.com-logo

Olet kommentoimassa WordPress.com -tilin nimissä. Log Out /  Muuta )

Google photo

Olet kommentoimassa Google -tilin nimissä. Log Out /  Muuta )

Twitter-kuva

Olet kommentoimassa Twitter -tilin nimissä. Log Out /  Muuta )

Facebook-kuva

Olet kommentoimassa Facebook -tilin nimissä. Log Out /  Muuta )

Muodostetaan yhteyttä palveluun %s

%d bloggaajaa tykkää tästä: